Monday, October 20, 2014

5 Tips for Reducing Waste

woman holding a garbage bag with a measuring tape around it

Up until a few months ago, waste was not frequently on my mind. Every second week I would make my sacrifice to the Garbage Truck gods and that was the end of that. However dealing with waste on a campus scale opened my eyes to the impacts of our collective action.
At first, I felt rather distressed, I knew a problem existed but I felt as though the problem was bigger than me and I did not know how to solve it. In honour of Waste Reduction Week, I looked to my colleagues for inspiration on concrete actions which can help me reduce personal waste.


  1. Reduce packaging
    Nothing angers me more than having to tear through 5 different layers of packaging to get to my food. WHY WON’T YOU LET ME EAT YOU?! It appears as though everything nowadays is packaged, even packaging is packaged! Buying in bulk is one of the ways I have found to reduce waste and those dreaded plastic bags. Some bulk retailers like Market Organics will even let you bring your own Tupperware. As an added bonus buying in bulk is often cheaper!
  2. For the love of all that is good BRING A REUSABLE MUG!
    Why, you ask? Every day 6500 paper cups are thrown out on campus, that’s a lot of waste! But with a reusable mug, not only do you save money every time you purchase a coffee on campus but you can even find FREE COFFEE! Muggy Mondays happen every Monday from 8am-12pm on the second floor of FSS.
  3. Recycle, recycle, recycle! Waste Diversion 101
    Fun facts about recycling: there are different grades of plastics. Higher grades of plastics can be melted down to make lower grade ones which eliminate the need for new resources to be allocated to making low grade plastics (such as the dreaded Styrofoam). This is especially important when you keep in mind that plastics are petroleum products and are resistant to degradation.

    I’m throwing in compost in this category because not all waste is paper or plastic and reducing how much organic matter finds its way into landfills truly has a large impact. “My apple is biodegradable, if I throw it out won’t it decompose in the landfill?” No. For anything to degrade oxygen is required (which you don’t get much of when all that waste is buried). Furthermore this lack of oxygen means that what does decompose creates methane as opposed to CO2 when the same item is composted. Yes, both are greenhouse gases but the impacts of methane are significantly better at trapping solar radiation (they contribute more to climate change).

    The University of Ottawa offers many services to facilitate waste reduction such as e-waste and battery collection. Check out these recycling rave cards (mine is posted on my fridge, I live by it!). Not sure how to recycle an item? Send us a picture @uOttawaSustain
  4. Donate
    It’s important to remember that in the right hands, your waste is golden. That old shower curtain you want to throw out and replace with a new deluxe edition, bring it to the Free Store! While we`re at it, why not check out the Free Store, maybe you can find a gently used item to suit your needs.
  5. Small actions
    There are a host of small gestures you can do which, when repeated multiple times will have a larger impact. Examples of this for me include printing on both sides of the page. Yes, it took me longer than I like to admit to figure out how to do this on my standard printer but I can now say I consume half as much paper. (It also means I have to buy paper half as often☺)

How do you reduce your waste? Share your ideas with us!

 ~ alice - outreach and volunteer coordinator

5 astuces pour la réduction des déchets

measuring tape waste bag

Il y a quelques mois, je ne pensais pas souvent aux déchets. À chaque deux semaine je faisais mon sacrifice aux dieux des bennes à déchets et ça finissait là. Mais gérer les déchets à l’échelle du campus a ouvert mes yeux à l’impact de notre action collective.
Au début j’étais un peu sous le choc, je réalisais qu’il existait un problème mais je ne savais pas comment le résoudre. En honneur de la semaine nationale de la réduction des déchets j’ai consulté mes collègues pour un peu d’inspiration pour savoir comment prendre action et réduire mon impact personnel.
  1. Réduire les emballages
    Pour moi, il n’y a rien de plus frustrant que de devoir déchirer 5 différentes couches d’emballage pour avoir accès à ma nourriture. POURQUOI ESSAYES-TU DE M’EMPÊCHER DE TE MANGER?! Il me semble que tout est emballé de nos jours, même les emballages sont emballés! Une manière dont j’ai trouvé de réduire ceci est d’acheter en vrac. Certains commerçants comme (tel Market Organics) vous permettent même d’apporter vos plats Tupperware. De plus acheter en vrac vous reviens souvent moins cher!  
  2. Pour l’amour de tous ce qui est bon APPORTEZ UNE TASSE RÉUTILISABLE!
    Pourquoi? Chaque jour, 6500 tasses de café sont jeter sur le campus, cela représente beaucoup de déchets! Mais avec une tasse réutilisable non seulement éliminez-vous cette source de déchets mais vous économiser de l’argent chez tous les commerçants du campus lorsque vous acheter un café! De plus vous pouvez même trouver du café GRATUIT! Vous pouvez trouver les Matinées caféines tous les lundis de 8h-12h au deuxième étage de FSS.
  3. Recycler! La diversion de déchets 101  
    Petit truc pour le recyclage : Chaque plastique a un grade de qualité différent. Les plastiques de plus haut calibre peuvent être fondu et utilisé pour créer des plastiques de moins bonne qualité (tel le styromousse) ce qui élimine le besoin d’allouer de nouvelles ressources aux plastiques de basse qualité. Ceci est particulièrement important lorsqu’on considère que les plastiques sont des matériaux pétroliers.

    Je vais inclure le composte dans cette catégorie parce que dans les décharges on retrouve également des déchets organiques. «Mais ma pomme est biodégradable, si je jette mon cœur de pomme à la poubelle ne va-t-il pas se décomposer?» Non. La décomposition est un processus qui requiert de l’oxygène (qui est difficile à trouver lorsque les déchets sont enfouis). De plus ce manque d’oxygène est responsable pour la création de méthane comparé au CO2 qui serait produit si le même objet était composté. Oui, les deux sont des gaz à effets de serre mais le méthane est significativement plus efficace à piéger la radiation solaire dans notre atmosphère (donc contribue plus aux changements climatiques).

    L’Université d’Ottawa offre plusieurs services pour faciliter la réduction de déchets dont un programme de recyclage de piles et déchets électroniques. Consultez cette carte aide-mémoire pour vous aider à bien recycler. Si vous n’êtes pas sûr comment recycler un item, envoyez-nous une photo @uOttawaSustain
  4. Faire des dons
    Il est important de se rappeler que les déchets d’un peuvent faire le bonheur de quelqu’un d’autre. Votre vieux rideau de douche que vous vouliez jeter et remplacer par une nouvelle édition de luxe, apporter le à la Gratuiterie! Où même venez faire un tour à la Gratuiterie, vous pourriez trouver quelque chose de légèrement utilisé qui comble vos besoins.
  5. Petites actions, grosse réaction
    Il y a une panoplie de petites actions que l’on peut faire qui, lorsque répété plusieurs fois ont un effet multiplicateur. Imprimer sur les deux côtés de la page est un exemple parfait! Oui, je l’admets comprendre comment faire ceci avec mon imprimante à la maison m’a pris un peu de temps mais j’ai réduit ma consommation de papier en demi (ça veut également dire que je dois acheter moins souvent ☺).  

Comment réduisez-vous vos déchets? Partager vos idées avec nous!

~ alice - coordonatrice de sensibilisation et d'engagement

Tuesday, October 14, 2014

Behind the Living Wall


Our wall! What in the world happening to our beautiful living wall?! A couple of months ago the maintenance team started noticing plants dying off and so the detective work began to try and solve the mystery of the dying wall. Here’s a look at the factors which contributed to our beloved wall’s shabby appearance.

Lights. Unlike the sun, the energy emitted by light bulbs slowly degrades over time. This degradation which occurred at a rate faster than anticipated means that although the lights were on for 8 hours a day the concentration of light was too low for plants to sustain metabolic activity. This degradation coupled with a sensor failure led to the current situation. A system of sensors is in place to monitor the environmental conditions of the living wall, however when this system fails it can be difficult to determine what the root cause of the problem is as was the case this past summer. 


The living wall is a massive six storey high hydroponic system installed vertically (for added challenge). The plants receive a continuous flow of water and nutrients which cycle around the system. As plants soak up this delicious mixture of water and nutrients more water is added and again more nutrients. Sometimes too much of a good thing can in turn become a bad thing. 

In order to maintain an optimal balance of nutrients and water, the water already in the system needs to be flushed out from time to time. However the incoming water has to be just right, plants unlike human are not well adapted to deal with rapid temperature changes and even the slightest change can sometimes cause wilting or death.


Now that our dear wall has been diagnosed, it’s nearly time to bring it back to its leafy splendour! There are roughly 2000 plants on the FSS living wall comprised of 12 species which filter the air of FSS. 

 ~ alice - outreach and communications coordinator

Les coulisses du mur végétal


Notre mur! Qu’es ce qui se passe avec notre beau mur vert?! Il y a quelques mois l’équipe de maintien a commencé à observer que certaines plantes étaient en train de mourir et ainsi commença le travail ardu pour résoudre le mystère du mur mourant. Voici ce qu’ils ont trouvé et ce qui se passe derrière notre beau mur.

Les lumières! Dans la nature, le soleil est une source d’énergie constante les plantes mais en contraste avec le soleil, l’énergie que dégagent les ampoules dégrade en fonction du temps. Dans le cas de notre mur, cette dégradation s’est produite à un taux plus rapide qu’anticipé. Donc même si les lumières étaient allumés pour 8 heures pas jours, l’énergie dégagée n’était pas suffisante pour combler le fonctionnement métabolique de nos plantes adorés. Le mur végétal est équipé d’un système de senseurs qui détectent les conditions environnementales. En temps normal, le système de senseurs auraient détecté ce manque de luminosité mais malheureusement pour notre mur, il y a eu un problème avec le système.


Le mur végétal est un immense (il mesure 6 étages!) système hydraulique installé à la verticale. Les plantes reçoivent un débit constant d’eau et de nutriments qui circulent en boucle dans le système. Pendant la circulation les plantes absorbent de l’eau et des nutriments donc il faut toujours en rajouter pour restaurer l’équilibre. Par contre un surplus d’une bonne chose peut parfois être néfaste.

De temps en temps lorsque l’eau est sur saturée de nutriments il faut la débusquer. Les plantes ne sont pas comme les humains, ils sont extrêmement sensibles aux changements physiques (tel la température) et peuvent entrer en choc lorsque les conditions changement rapidement. Lorsqu’une nouvelle source d’eau est ajoutée au système il faut s’assurer que les conditions sont idéales sinon on risque de choqué la plante ce qui peut la tuer.

Maintenant que notre mur a bien été diagnostiqué, c’est le temps de le restaurer à sa gloire feuilleté! Il y a environ 2000 plantes sur le mur végétal de l’édifice FSS dont 12 espèces. Le tout aide à filtrer l’air dans l’édifice et bien sûr servent comme une très belle distraction!

~ alice - coordonatrice de sensibilisation et d'engagement

Wednesday, October 8, 2014

What a coffee plantation taught me about fair trade


If you’re anything like me, coffee is not just one of life’s little pleasures, it’s also a lifestyle. That sweet smell in the morning makes my mind go into a frenzy and when it’s time for that first sip I can’t help but feel as though everything is right in the world. But then when reason seeps its way back into my brain I am reminded that even something as perfect as my morning cup of coffee can sometimes come at a cost.

Now I am a student so admittedly, I am always looking for a way to cut costs and until recently, not knowing what Fair Trade meant fed right into my disinterest in paying more for what appeared to be the same product. I loosely understood Fair Trade = Good, social benefits, better working conditions, all things I had heard but somehow my consumption behaviour was still not affected.
While on a recent trip I was fortunate enough to tour a coffee plantation. This experience put me face to face with the costs associated with coffee which previously slipped my mind. Here are a few things that I have learned about the meaning of Fair Trade.

One of the large problems with coffee (and other products such as cacao) is that it has to be outsourced. Its specific growing conditions (warm climate, high altitude) mean that at least in Canada, it cannot grow locally. Coffee plantations must be sustained in regions around the equator which coincide with many of the developing countries, countries which may or may not have laws in place such as minimum wage for workers. A push for Fair Trade products can help with the creation of cooperatives which receive fairer prices that can be redistributed to laborers and the community which means a more sustainable local economy.

What completely eluded me were the environmental benefits of a Fair Trade System. By encouraging the development of cooperatives smaller scale agriculture is encouraged. This small scale plantation can be managed sustainably by using large trees for shade (which increases biodiversity and greatly reduces the need for mechanized irrigation systems). The use of nitrogen fixing trees and plants within a plantation can also eliminate the need for chemical fertilizers which can pollute water stocks in areas with low water security.      





Recently, the University of Ottawa was designated a Fair Trade campus! Although this policy is not perfect (chains like Tim Hortons, Second Cup and Starbucks can still sell their own products) it’s a great stride towards social and environmental equality. To celebrate this designation Food Services is hosting Fair Trade Campus Day on October 9th. They will be serving up Free Fair Trade Coffee to everyone with a reusable mug from 9am-11am at non-franchised retailers on campus.

Similarly, the Muggy Monday’s crew celebrates this designation every Monday by offering FREE Fair Trade coffee, tea and hot chocolate to all students with reusable mugs from 8am-12pm on the second floor of FSS. Now let’s push it a step further take initiative and responsibility for our own consumption behaviours, since for me seeing was believing I implore you to explore, do some research and consider that the extra cost for Fair Trade options truly makes a big difference!

To learn more about Fair Trade Products or the certification process, visit this website.
Check out our event for full list of retailers participating in Fair Trade Campus Day.

 ~Alice - outreach and volunteer coordinator