Sunday, February 15, 2015

Kill the K-Cup II: The Recycling

A TerraCycle coffee recycling zero waste box at the University of Ottawa's Office of Campus Susainability

A bunch of friends have shared the K-Cup horror movie with me recently. I getting the feeling that K-Cups are making people feel a little helpless. I mean great coffee that's prepared perfectly every time.... vs huge waste generation that is, in its own little way, killing the planet.

I recently embarked on the Waste Bucket Challenge. I was challenged by our 2014 Free Store coordinators and I have been trying to reduce my waste consumption for the past couple of weeks. I think that one of the only things keeping me going is the fact that I recycle my K-Cups. That's right, they can actually be recycled.

I think that the first thing you need to know is that my office is equipped with a Keurig coffee maker. When the machine appeared in our space three years ago, I wasn't crazy about the amount of waste it produced; nevertheless, the machine grew in popularity in my office until eventually everyone was getting their coffee from the machine (sadly, even me).

At first, the company we contracted to take care of our machine was sending the discarded pods off to a "waste to energy" project in New Jersey. Again, I wasn't crazy about this idea either, but it was at least better than sending it to landfill. Well, last year the company stopped the collection of the pods and we had a mounting waste problem on our hands.

Eventually, Brigitte, our waste diversion coordinator, found TerraCycle, a company that helps you recycle hard to recycle things. As luck wold have it, TerraCycle has a coffee capsule recycling program that you can buy into. We jumped on the opportunity and now we collect and ship our coffee capsules off to TerraCycle, who transform them into durable goods like park benches. The program is becoming so popular that you can now buy a zero waste box at Staples.

K-cups being recycled at uOttawa

Now I don't want to you thinking that recycling these K-Cups is the ultimate solution. There are still problems associated with recycling these materials. First, it is expensive. We pay $160 (taxes included) to send a giant box for recycling. You can get smaller sizes starting at $50. This is way more expensive than what it costs for typical recycling, like plastic bottles or newspaper.

Second, there is a hefty carbon penalty for transporting all that waste back and forth. The K-Cups are shipped to TerraCycle and a full box can weigh over 50 pounds. I usually empty the contents of a K-Cup into the compost but the remainder still weighs something.

A terracycle zero waste coffee capsule recycling box at uOttawa

And finally there is the problem of complacency that could make people think that recycling these K-Cups solves the problem. Ultimately the K-Cup is an inefficient creation that is wildly convenient. But each capsle represents a bunch of plastic that doesn't need to be there. If I had my way we would invest in on of those refillable pods; but alas, the company we are dealing with doesn't have that option... yet.

~jON - campus sustainability manager

Monday, February 2, 2015

I didn't get where I am today by throwing it out

christmas decorations that can be reused
photo credit:

Over the Christmas holidays, I spent a little over two weeks in England with my Grannie, the first time I had been without my family. This time around, I found myself experiencing a lot of her to day to day life and I was very impressed (and a little shocked) with all the things she did to cut down on waste. We often think of our grandparents generation as sustainability illiterate. Car-loving, climate skeptics who don’t know what recycling is, right?  I am pleased and a little alarmed to report that, rather, we should be taking our environmental tips from Grandma and Grandpa.

One of my fondest memories of my Grandad is, on Christmas Day, waiting in anticipation, with a gift of mine at the ready, as Grandad painstakingly removed every piece of tape on his gift and carefully removed the paper, ready to use next Christmas. At the time, it was a strange and uncalled for delay to our Christmas proceedings, but now I can see what it was worth. Throughout my stay with my Grannie, I was able to take note of many other ways that she lived in the spirit of sustainability out of habit rather than conscious effort.

As I hovered over the garbage can with a plastic bag from a magazine she received in the mail, I was surprised to discover that she keeps those for “bits of food that weren’t quite finished”.  Great! I always wondered what to do with those! Putting a bucket in the sink to use less water and turning the heat off at night were all things she has done her whole life as well.

If you ask her, much of what she learned about living without waste and excess was learned growing up during the war. Food was rationed. People dug up their yards to grow food. Everyone donated any metal in the house to the war effort. This taught her to value the things she has no matter how small so much so that I have seen her collecting bits of string from parcels in the mail to be reused when she gives away parcels herself. Living in that time, made it so that when things went back to normal many people, like my Grannie, just carried on what they’d always known.

This may be true, but it may also be related to simpler times when balloons remained unpopped after parties and were kept as treasures and grocery shopping didn’t involve buying exotic fruit such as bananas. Either way, I encourage anyone reading this to spend some time with your grandparents and, if yours are anything like mine, learn a thing or two about keeping stuff out of the landfill.

I’ll finish with my Grannie’s favourite quote. “I didn’t get where I am today, (fill with any wise words of advice on not being wasteful).” I think we should all lend more of an ear to our elders and find out how they got where they are today and see what we can do to bring back some of these habits into our future.

~geoff - free store coordinator (retired)

Monday, January 19, 2015

Guerilla Recycling is back!

Volunteers get ready to Guerilla Recycle at the University of Ottawa

It’s happened… I have fallen down the waste reduction rabbit hole. I am not necessarily proud of this but digging through my household trash has become a nightly routine, a mission to properly sort any and all misplaced recycling and compost!

I’ve seen and smelled it all, yet I continue to do it because, in my heart of hearts I know that although I am just one person, my waste has a large environmental impact. The average Canadian produces 2.7 kg of waste every day! To me, that represents a whole lot of stuff that doesn’t necessarily have to end up in a landfill.

This year, as part of Recylemania, a group of brave crusaders will set out on a clandestine operation to properly sort waste on campus! A year ago, had you told me that burrowing through bags of trash would be an eye opening experience; I would not have believed you.

Having performed waste audits I can tell you that digging through garbage is FASCINATING! Not only have I learned how to properly dispose of my items (and maximise the impacts of my actions) but seeing other people’s trash made me realize how much of my own treasures I take for granted.

So I am inviting you all to join one of our missions in the following weeks. We will be meeting up in the lobby of 141 Louis Pasteur at 11:30am and setting out for an hour and a half every second week during Recyclemania (February 12th, February 26th, March 12th, March 19th and March 26th).

We would be glad to have you on our team! (And did we mention the awesome honorary guerrilla badge?) Send us an email. In case you would like to start your own household guerrilla recycling here are some helpful links.

City of Ottawa recycling

Recycling on campus

 ~ alice - volunteer and outreach coordinator

La guérilla du recyclage est de retour!

uOttawa, guérilla du recyclage, RecycloMania, gants blue

C’est arrivé…. J’ai finalement perdu la tête. Creuser dans les poubelles de ma maison est devenue une routine du soir. J’en suis pas nécessairement fière mais le tout est une mission pour bien trier tout le composte et le recyclage mal placé!

J’ai tout vu et senti mais je continue à le faire puisque je sais au fond de mon cœur que même si je ne suis qu’une personne, mes déchets ont un grand impact environnemental. En moyenne chaque Canadien produit 2.7 kg de déchets par jour! Pour moi, ceci représente beaucoup de choses qui n’ont pas nécessairement besoin de se retrouver dans un dépotoir.

Cette année pendant Recyclomanie, un groupe de champions courageux seront en mission clandestine pour trier les déchets du campus! L’année dernière, si on m’avait dit que fouiller dans les déchets serait une expérience enrichissante, je ne vous aurais jamais cru.

Par contre ayant eu la chance de prendre part à des contrôles de déchets je peux vous dire que les déchets c’est FASCINANT! Je n’ai pas juste appris comment mieux disposer de mes objets (et maximiser mes efforts) mais voir ce que les autres jettent m’a fait réaliser les objets dont je prends parfois pour acquis.

Donc, je vous invite tous à vous joindre à nous pendant notre mission. Nous allons se rencontrer au 141 Louis Pasteur à 11h30 à chaque deux semaines durant Recyclomanie (12 février, 26 février, 12 mars, 19 mars et le 26 mars). Nous adorions vous avoir sur notre équipe! (avons-nous mentionné l’insigne honorifique de la guérilla?).

Envoyez-nous un courriel et voici quelque liens au cas où vous voulez commencer votre propre mission guérilla à la maison.

Recyclage dans la ville d’Ottawa 
Recyclage sur le campus 

 ~ alice - coordonatrice de sensibilisation et d'engagement

Tuesday, January 13, 2015

Apprendre à propos des OGM : le glyphosate et nos systèmes alimentaires

A plate of common fruits that might contain GMOs

De ces temps-ci, les organismes génétiquement modifiés (OGM) et nos systèmes alimentaires sont un sujet chaud et il y a beaucoup d’information flottant, comment clarifier le tout? En Novembre, l’Université St. Paul a joué l’hôte pour le symposium d’OGM d’Ottawa. En l’honneur de cette occasion, nos amis au laboratoire d’études interdisciplinaires sur l’alimentation (LISF) ont organisé une présentation spéciale à propos des OGM et les régulations Canadiennes.

C’est quoi un OGM? 
Pour comprendre les OGM il faut d’abord faire un survol pour comprendre l’ADN. Imaginez l’ADN comme le plan maître de tous ce qui est dans notre corps. L’ADN contient le code pour arranger les acides aminés qui créent les protéines dont nous nous servons dans diverse réactions ou pour former différent tissues et membranes. Les tout est une science relativement nouvelle mais qui a fait beaucoup de chemin, surtout depuis le projet du génome humain (qui a séquencé tout le génome humain et identifiés les gènes responsables pour coder différentes protéines).

Lorsqu’un organisme est génétiquement  modifiés, nous coupons et collons un segment d’ADN d’un organisme dans le génome d’une autre. Puisque l’unité de base de l’ADN est la même pour tous les organismes, nous pouvons transporter des gènes d’un organisme à un autre tout en conservant leur fonctionnalité.

Pourquoi nous voulons faire ceci? 
Ça peut paraitre étrange mais il y a plusieurs applications pratiques : développer des plantes résistantes au gel, la création d’organismes résistants à certains pathogènes, des cellules qui réagissent en présence d’une toxine… les possibilités sont infinies!

Alors si les OGM sont si fantastiques, pourquoi sont-ils entourés d’autant de controverse?
Un des arguments principaux stipule que nous n’avons pas suffisamment d’information en regard des impacts à long terme des OGM sur la santé humaine. Pendant la conférence, ce qui m’a vraiment marqué n’était pas nécessairement que les OGM existent, mais plutôt la manière dont nous nous en servons dans nos systèmes alimentaires sans en connaître les impacts. Cette présentation m’a initié au glyphosate. Le glyphosate est présentement utilisé comme un herbicide et est extrêmement nocif pour toutes les formes de vie. Je vais essayer de pas trop vous endormir avec les processus biochimiques mais, essentiellement, le glyphosate s’attache aux ions métalliques et ainsi rend les protéines inutilisable pas l’organisme.

Si vous avez déjà pris un cours de biologie, vous vous rappeler surement que plusieurs de nos fonctions physiologiques ont besoins de ces métaux pour prendre place (par exemple notre sans a besoin de fer pour assurer la circulation d’oxygène dans notre système).
Pour résumer : le glyphosate est exceptionnellement bon à tuer toute forme de vie sans discrimination alors, pourquoi arrosons notre nourriture avec ce produit chimique?

Voici où les OGM entrent dans le portrait. Présentement, nous modifions nos aliments pour être résistant au glyphosate. Ceci veut dire que nous répandons du glyphosate sur nos terres pour réduire le temps que les fermiers doivent dévouer pour débarrasser leurs champs de mauvaises herbes et améliorer leur rendement.

Le glyphosate a été démontré comme agent ayant un effet néfaste pour l’environnement et la santé humaine. Ceci a mené plusieurs pays à réguler son utilisation et son étiquetage. C’est quelque chose que le Canada n’a toujours pas fait, mais des programmes de certifications existent.

Je pense qu’un campus serait une place idéale pour l’étiquetage de nos aliments. Ceci rendrait l’information dont les étudiants ont besoin pour faire des choix alimentaires sains, plus accessibles à la population du campus. Qu’en pensez-vous, aimeriez-vous voir plus d’étiquetage et plus de nourriture provenant de sources soutenable sur le campus?

Pour en apprendre d’avantage sur les OGM, regarder la présentation Ted Talk du Dr. Vrain [traduction des sous-titres disponible]

 ~ alice - coordonatrice de sensibilisation et d'engagement